ภารกิจ สำรวจถ้ำ ที่ (อาจ) ลึกที่สุดในโลก - National Geographic Thailand

ภารกิจ สำรวจถ้ำ ที่ (อาจ) ลึกที่สุดในโลก

เป็นเวลาหลายทศวรรษที่นัก สำรวจถ้ำ ฝีมือฉกาจเดินทางมายังเม็กซิโกเพื่อสำรวจเขาวงกตในภูเขา นั่นคือถ้ำเชเว ซึ่งอาจ (หรืออาจจะไม่) เป็นถ้ำที่ได้ชื่อว่าลึกที่สุดในโลก

ในวันฟ้าใสของฤดูใบไม้ผลิวันหนึ่งทางตอนใต้ของเม็กซิโก ฉันติดตามนัก สำรวจถ้ำ สี่คนข้ามเนินเขาที่มีต้นสนอยู่ดกดื่นและข้ามทุ่งหญ้า  เราเข้าใกล้ผาหินสูงตระหง่านบนด้านหนึ่งของภูเขาซึ่งใหญ่โตมโหฬารจนยากที่จะมองเห็นทั้งหมดได้ในครั้งเดียว  แต่สิ่งที่ดึงดูดฉันมาที่นี่  พร้อมกับนักสำรวจถํ้าระดับโลก 69 คนจาก 9 ประเทศ  ทอดตัวอยู่ตรงเชิงเขา

ถัดจากแอ่งแคบลึกที่ตัดผ่านผาหินคือซิสเตมาเชเว  ถํ้าที่มีความเป็นไปได้ว่าอาจลึกที่สุดในโลก

เมื่อมหาวิหารทางธรณีวิทยาปรากฏต่อสายตา  ฉันได้ยินเสียงสบถเบาๆ จากคอรีย์  แฮ็กลีย์  นักสำรวจถํ้าที่อยู่ข้างหน้า ฉัน  นี่เป็นการสำรวจถํ้าเชเวปีที่ห้าของเขา  และความใหญ่โตของมันยังคงทำให้เขาตกตะลึง

แฮ็กลีย์รู้สึกกระสับกระส่ายในช่วงไม่กี่วันที่ผ่านมา  เพราะถูกบังคับให้กักตัวอยู่ที่เบสแคมป์เพื่อป้องกันโควิด-19  เขาเรียก ความโกลาหลบนพื้นผิวดินว่า “ความอึดอัด”  ซึ่งเป็นคำศัพท์ที่นำมาใช้กับขอบเขตที่จำกัดของถํ้าได้  แต่สำหรับแฮ็กลีย์และ นักสำรวจถํ้าคนอื่นๆ  ความลึกลํ้าของถํ้าเป็นอะไรก็ได้  แต่ไม่ใช่ความอึดอัด

พวกมันคือพรมแดนสุดท้ายของการ สำรวจถ้ำ

สำรวจถ้ำ
ถ้ำเชเวที่แสนยาวเหยียดทำให้นักสำรวจถ้ำต้องอยู่ใต้ดินครั้งหนึ่งเป็นเวลาหลายวันหรือหลายสัปดาห์ เมื่อพื้นที่นอนพักผ่อนมีอยู่จำกัด นักสำรวจถ้ำต้องแขวนแปลกับหินถ้ำ

เมื่อปี 1990  นักสำรวจทิ้งสีย้อมสีเขียวลงในธารนํ้าที่ไหล สู่ปากถํ้าเชเว  พวกเขาพบว่านํ้าที่มีสีไหลออกมาใกล้ๆ เชิงเขา ตํ่าลงไปจากปากทางเข้าถํ้าที่สูงที่สุดเท่าที่รู้กันในตอนนั้นราว 2.6 กิโลเมตร  ถ้ามนุษย์สามารถหาเส้นทางความยาวทั้งหมดที่สายนํ้าไหลผ่านได้  เชเวก็จะได้รับการประกาศว่าเป็นถํ้าที่ลึกที่สุดในโลก  ทำลายสถิติปัจจุบันของถํ้าเวียร์ยอฟกีนาในเขต อับคาเซีย  ประเทศจอร์เจีย  เกือบ 400 เมตร

ความเป็นไปได้อันเย้ายวนดึงดูดนักสำรวจตลอดหลายสิบปี  และการสำรวจในปี 2021 นี้ก็เป็นความพยายามครั้งใหญ่ที่สุด  ภายใต้การนำของบิล  สโตน  นักสำรวจของ เนชั่นแนล  จีโอกราฟฟิก  ทีมนัก สำรวจถํ้า ใช้เวลาอยู่ใต้ดินรวมกันมากกว่า 1,500 คืน  และค้นพบทางเดินที่ยังไม่มีการสำรวจกว่า 20 กิโลเมตร

สำรวจถ้ำ
Mikołaj Harasimowicz สมาชิกทีมสำรวจถ้ำ ผ่อนคลายระหว่างดำน้ำในแม่น้ำใต้ดินหลังจากเคลื่อนที่ไปมาระหว่างถ้ำยาวนานตลอดทั้งวัน
สำรวจถ้ำ
Katie Graham และ Colin Magee แยกโคลนออกจากอุปกรณ์ก่อนพยายามปีนไปที่จุด Harmony Hall ทางเดินที่ใกล้จุดที่ไกลที่สุดในการสำรวจ

ฉันพบสโตนครั้งแรกหลังเขากลับขึ้นมาบนพื้นผิวดินจากการอยู่ใต้ดินนานกว่าสองสัปดาห์  ซึ่งเป็นหนึ่งในการเดินทางไปยังถํ้าเชเวหลายครั้งของเขานับตั้งแต่ปี 1988  สโตนถามว่า ฉันเคยไปเยือนถํ้าแห่งนี้ไหม  ฉันบอกเขาเรื่องการติดตามไปกับสมาชิกคนหนึ่งในทีมของเขา

ฉันเคยไปกับไรลี  แบล็กเวล  เพียง 10 นาทีหลังเข้าไปในถํ้า  เราก็มาถึงทางลงลาดชันช่วงแรกในหลายช่วงต่อเนื่องกัน ของถํ้าเชเว  เราโยงตัวเองกับส่วนที่นักสำรวจถํ้าขึงเชือกไว้หลายกิโลเมตร  แล้วไต่ลงไป  เสียงร้องเรียกอย่างร่าเริงของแบล็กเวลดังสะท้อนออกมาจากความมืด  ขณะเราเร่งรีบข้ามหินที่ร่วงลงมาและเดินเลียบไปตามผนังถํ้า  จนกระทั่งมาถึงเชิงนํ้าตกเอนเจล  ณ ความลึกประมาณ 300 เมตร  ถัดไปอีกนิดเป็นแคมป์แรกในห้าแคมป์ที่ทีมสำรวจตั้งขึ้นในเวลานั้น

เมื่อฉันพูดเรื่องประสบการณ์ในวันนั้นให้สโตนฟัง  แววตาเจ้าเล่ห์ก็แวบขึ้นบนใบหน้าของเขา  “นั่นเป็นเพียงยอดภูเขานํ้าแข็งครับ”  เขาบอก  “แคมป์หนึ่งเป็นแค่โรงเรียนอนุบาล”

สำรวจถ้ำ
ถัดจากแคมป์หนึ่งในถํ้าเชเว  นักสำรวจถํ้า  มิโคไว  ฮาราชิโมวิช  เดินไปตามเส้นทางส่วนที่ท้าทายซึ่งเรียกกันว่า บันไดปลาแซลมอน (Salmon Ladders)  เพราะความคล้ายคลึงกับอุปสรรคหลายด่านที่ปลาแซลมอนต้องเอาชนะเพื่อว่ายทวนนํ้าขึ้นไปวางไข่

นักสำรวจถํ้าเดินตามเขาวงกตหลายระดับผ่านไปยังด้านล่างของภูเขา  ทางเดินบางเส้นซึ่งถูกแม่นํ้าสลักเสลามาตลอดหลาย ล้านปี  มีขนาดใหญ่พอจะจอดเครื่องบินโบอิง 747  แต่อีกหลายเส้นแคบมากจนนักสำรวจถํ้าผ่านไปได้ต่อเมื่อหายใจออก เพื่อกดซี่โครงของตนเองเท่านั้น

ขณะที่ลูกทีมของสโตนทดสอบขีดจำกัดของการสำรวจ  โดยพยายามไปให้ถึงความลึกที่เป็นสถิติและเก็บรวบรวมข้อมูลการทำแผนที่ระหว่างทาง  มิตรภาพและการทำงานเป็นทีมมีความสำคัญยิ่ง  พอสิ้นสุดฤดูการสำรวจปี 2021  แคมป์ที่ไกลที่สุดและลึกที่สุดอยู่ห่างจากทางเข้าถํ้าที่ใกล้ที่สุด 11.8 กิโลเมตร  หรือเดินทางประมาณห้าวัน  มีคนที่ได้รับคัดเลือกเพียงไม่กี่คนทำ งานตรงจุดนั้น  ส่วนคนอื่นๆ ดูแลการขึงเชือกยาวหลายกิโลเมตรหรือค้นหาเส้นทางที่ปลอดภัย และไปได้ไวกว่า  และทุกคนต้องขนสัมภาระหนักอึ้งซึ่งบรรจุเสบียงและอาหารให้พลังงานสูงไป เก็บไว้ตามแคมป์ต่างๆ

สำรวจถ้ำ
รูปทรงของจุด Autumn Garden (สวนฤดูใบไม้ร่วง) ถูกแต่งแต้มไปด้วยสีแดงและสีส้มจากหินปูนฉาบแคลเซียมคาร์บอเนต ไปยังบรรดาผลึกที่เปราะบาง

ผู้คนที่เชเวให้เหตุผลแตกต่างกันในการอุทิศตนเพื่อการสำรวจถํ้า  หลายคนถูกกระตุ้นด้วย “ความสงสัยใคร่รู้ที่ไม่รู้จักพอค่ะ” แบล็กเวลบอก  แต่การค้นหาก็อาจทำให้ท้อแท้ได้ไม่ยาก

แฮ็กลีย์และเพื่อนร่วมทีม  เบฟ  เชด  ย้อนรำลึกถึงช่วงเวลาสิ้นหวังเมื่อปี 2017 ขณะตามหาเส้นทางผ่านส่วนหนึ่งของถํ้า  ซึ่งตั้งชื่อตามหาดอันสวยงามแห่งหนึ่งของเม็กซิโก  แต่ในความเป็นจริง  นั่นคือรอยแยกแคบๆ ที่นํ้าและโคลนกระหนํ่าใส่จากช่องบนเพดาน  แฮ็กลีย์จำ ได้ว่าเชดซึ่งถูกโคลนกลบทับ  หันมาบอกเขาว่า  “บางครั้งฉันก็สงสัยว่าทำไมฉันถึงไม่มีงานอดิเรก อย่างอื่น  เช่น  การดูนก”

สำรวจถ้ำ, หินงอกหินย้อย
หินงอกหินย้อยใกล้กับจุด Isolation Ward ทางเดินที่ถูกค้นพบขึ้นใหม่ซึ่งเป็นทางลัดไปยังส่วนทางเดินหลักของทีมสำรวจ ช่วยให้ประหยัดเวลาในการเดินทางมากขึ้น
ในการสำรวจเมื่อปี 2021 นักสำรวจไปยังถ้ำเชเวลึกที่สุดเท่าที่เคยทำมา ทำให้ค้นพบโพรงถ้ำและการก่อตัวที่น่าตื่นตะลึงเช่นนี้

ชุมชนที่เข้มแข็งเป็นส่วนสำคัญที่ทำให้เชดออกสำรวจถํ้ามาตลอด 30 ปี  เธอพบความสงบใต้ดินด้วย  “มันห่างไกลจากความวุ่นวายของชีวิตประจำวัน”

สำหรับคนจำนวนมาก  การสำรวจถํ้ายังเป็นสัญลักษณ์ของการใช้ชีวิตอย่างคุ้มค่าที่สุด  ในทริปสำรวจทางเข้าอื่นๆ ของถํ้าเชเวแบบวันเดียว  สมาชิกทีมสามคนพบหลุมซึ่งเสียงสะท้อนของมันบ่งบอกว่าลึกมาก  และหย่อนตัวลงไปให้ไกลเท่าที่เชือกจะอำนวย  พวกเขากลับมาหลังจากนั้นหลายชั่วโมง  ตัวสั่นด้วยความตื่นเต้น  และรายงาน ว่า  เลยจากจุดที่พวกเขาไปถึงยังมีทางเดินอีกมากให้สำรวจ

คริสตัลที่เรียงตัวกันอย่างสวยงามในถ้ำ ซึ่งแต่ละคริสตัลมีความยาวประมาณหนึ่งเซนติเมตร
อะราโกไนต์ (Aragonite – แร่คาร์บอเนตชนิดหนึ่ง) มักก่อตัวขึ้นในทางเดินที่มีลม ซึ่งเป็นสัญญาณที่ทำให้นักสำรวจถ้ำรู้ว่าอุโมงยังมีทางเดินต่อไปและไม่ใช่ทางตัน

การสร้างสถิติแทบไม่ใช่ประเด็นเลย  นักสำรวจถํ้าหลายคนบอกฉัน  “จะยังมีถํ้าที่น่าจะลึกที่สุดในโลกรอเราอยู่เสมอ” เชดทิ้งท้าย  “เราทุกคนแค่พยายามทำบางสิ่งร่วมกันค่ะ  บางสิ่งที่ไม่มีใครสักคนในหมู่พวกเราทำได้ด้วยตนเอง”

เรื่อง MAYA WEI-HAAS
ภาพ KASIA BIERNACKA

ติดตามสารคดี สำรวจถ้ำลึกสุดโลก ได้ที่นิตยสารเนชั่นแนล จีโอกราฟฟิก ฉบับภาษาไทย เดือนมิถุนายน 2565

สั่งซื้อนิตยสารได้ที่ https://www.naiin.com/product/detail/547936


อ่านเพิ่มเติม รีวิว The Rescue กู้ภัยถ้ำหลวง: ปาฏิหาริย์แห่งชีวิตจากความไม่ยอมแพ้ของมนุษย์

รีวิว the rescue

เรื่องแนะนำ

อนาคตบนเส้นด้ายของ แอนตาร์กติกา

หิ้งน้ำแข็งที่แตกตัวออกจากทวีปแอนตาร์กติกาอาจเป็นเพียงจุดเริ่มต้นของหายนะ มองจากด้านบนผิวขรุขระของหิ้งน้ำแข็งปรากฏรอยแตกขนาดใหญ่ที่บ่งชี้ว่ามันกำลังจะหลุดออกจากชั้นน้ำแข็งเดิมที่มีอายุหลายพันปี แผ่นน้ำแข็งที่กำลังจะหลุดออกนี้เป็นส่วนหนึ่งของหิ้งน้ำแข็งลาร์เซน ซี ที่ตั้งอยู่บนแหลมทางตะวันตกของทวีปแอนตาร์กติกา อุณหภูมิที่สูงขึ้นของน้ำทะเลโดยรอบคือสาเหตุ และการหลุดออกครั้งนี้จะเปลี่ยนหน้าตาของแผนที่ทวีปแอนตาร์กติกาตลอดไป ด้วยขนาดของหิ้งน้ำแข็งที่ใหญ่ถึง 6,000 ตารางกิโลเมตร เทียบเท่ากับพื้นที่กว้างใหญ่กว่ากรุงลอนดอน 4 เท่า และคิดเป็นราว 2 ใน 3 ของสาธารณรัฐไซปรัส เกาะบนทะเลเมดิเตอร์เรเนียน พืดน้ำแข็งฝั่งตะวันตกของทวีปแอนตาร์กติกานี้มีความหนาราว 2.5 ไมล์ และครอบคลุมพื้นที่ขนาด 2 เท่าของรัฐเท็กซัส รอบๆของพืดน้ำแข็งประกอบด้วยภูเขาน้ำแข็งจำนวนมาก นั่นแปลว่าหากมหาสมุทรยังคงอุ่นขึ้นเรื่อยๆจนละลายชั้นน้ำแข็งที่เปราะบางเหล่านี้จนหมด ทีมนักวิจัยเชื่อว่าระดับน้ำทะเลทั่วโลกจะเพิ่มขึ้นประมาณ 10 ฟุต “หิ้งน้ำแข็งบริเวณนี้เป็นจุดที่ละลายเร็วที่สุดบนโลก” อีริค ริกนอท นักธรณีวิทยาจาก NASA Jet Propulsion Laboratory ในเมืองแพซาดีนา ของรัฐแคลิฟอร์เนียกล่าว ตัวเขาศึกษาชั้นน้ำแข็งในภูมิภาคนี้มานานกว่า 2 ทศวรรษ ด้วยการใช้เทคโนโลยีเรดาห์และภาพถ่ายดาวเทียม ริกนอทเชื่อว่าการพังทลายของพืดน้ำแข็งตะวันตก ในทวีปแอนตาร์กติกานั้นไม่อาจหลีกเลี่ยงได้ แต่คำถามคือมันจะใช้เวลานานแค่ไหน 500 ปี หรือน้อยกว่า 100 ปี และมนุษย์เราเองเตรียมพร้อมรับมือกับวิกฤตนี้อย่างไร “เราจำเป็นที่จะต้องได้ตัวเลขที่ถูกต้องแม่นยำ” เขากล่าว […]

พลาสติกบรรจุภัณฑ์อาหารเป็นขยะชายหาดที่มากที่สุดในปี 2018

พลาสติกห่อแตงกวาวางจำหน่ายอยู่ในร้านของชำที่โตรอนโต ประเทศแคนาดา บรรจุภัณฑ์อาหารมีจำนวน 9 ใน 10 ของจำนวนขยะที่เก็บได้ในโครงการทำความสะอาด ขยะชายหาด ระดับโลกประจำปีขององค์กร Ocean Conservancy ในปีที่ผ่านมา ภาพถ่ายโดย COLE BURSTON, BLOOMBERG/GETTY IMAGES จากสถิติกิจกรรมเก็บ ขยะชายหาด ระดับโลกเมื่อปี 2018 จาก 120 ประเทศทั่วโลก นอกจากพบพลาสติกที่เกี่ยวกับอาหารมากที่สุด ก็พบว่ามีต้นคริสต์มาสเทียมและเครื่องคิดเงินด้วยเช่นกัน โดยปกติ แตงกวาสามารถคงความกรอบเป็นเวลาประมาณสามวัน ถ้าวางอยู่ในซุปเปอร์มาเก็ตท้องถิ่น แต่ถ้านำมาห่อด้วยพลาสติกชนิด shrink wrap (พลาสติกห่ออาหารแบบหด) จะสามารถยืดความสดกรอบของมันไปได้ถึง 14 วัน นี่เป็นคำอธิบายย่อๆ ถึงที่มาของการเติบโตอย่างรวดเร็วของพลาสติกห่ออาหาร ซึ่งคาดการณ์ว่าจะมีมูลค่าทางการตลาดมากถึง 3.7 ล้านล้านดอลลาร์สหรัฐ (ราว 11 ล้านล้านบาท) ในปีหน้า ด้วยมูลค่าเช่นนี้ จึงทำให้เกิดความประหลาดใจเล็กน้อยว่าวิถีที่มนุษย์ซื้อและบริโภคอาหารนั้นมีผลกระทบที่ชัดเจนต่อมหาสมุทร องค์กร Ocean Conservancy ซึ่งองค์กรอนุรักษ์ทรัพยากรทางน้ำและทะเลที่ไม่แสวงหาผลกำไรในสหรัฐอเมริกา ได้ออกรายงานฉบับใหม่ว่า กว่า 9 ใน […]

หิมาลัย : เมื่อหลังคาโลกกลายเป็นสายน้ำ

หากนั่งเครื่องบินผ่านเมานต์เอเวอเรสต์  คุณจะทะยานอยู่เหนือยอดเขาขรุขระห่มหิมะขาวโพลนของเทือกเขาหิมาลัยทอดไกลไม่สิ้นสุดไปจรดเส้นขอบฟ้า ตลอดหลายพันปีที่ผ่านมา ธารน้ำแข็งมหึมาแห่งหิมาลัยรับหิมะใหม่เข้ามาเติมจากมรสุมที่พัดผ่านทุกฤดูร้อน กลายเป็นลักษณะโดดเด่นของเทือกเขาในแถบเอเชียใต้ ทว่าในขณะที่โลกร้อนขึ้นทุกขณะ ธารน้ำแข็งเหล่านี้กำลังละลายอย่างรวดเร็ว และสร้างทะเลสาบขนาดใหญ่แห่งใหม่ๆ ขึ้น พร้อมกับเพิ่มความเสี่ยงของการเกิดอุทกภัยระดับทำลายล้าง แต่หากนั่งเครื่องบินลำเดิมในอีก 80 ปีนับจากนี้  ภูผาน้ำแข็งยักษ์ใหญ่อันแวววามเหล่านั้นอาจไม่เหลืออีกแล้ว